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The Dark Knight : Pourquoi le Joker de Heath Ledger fait toujours peur aujourd’hui

Heath Ledger se démarque toujours des autres méchants de la bande dessinée

The Dark Knight : Pourquoi le Joker de Heath Ledger fait toujours peur aujourd’hui

The Dark Knight vient de sortir sur Netflix. Treize ans plus tard, le Joker de Heath Ledger se démarque toujours des autres méchants de la bande dessinée, notamment Joaquin Phoenix et Jared Leto.

C’est l’une des plus grandes introductions de méchants de l’histoire du cinéma. Debout, légèrement voûté, au centre d’une image massive de 70 mm, l’interprétation du Joker par Heath Ledger ne domine pas tant le cadre qu’il ne le réquisitionne. Il séduit la caméra IMAX, qui continue de capturer une grande partie du paysage urbain de Chicago autour de lui, et la rapproche de sa sphère d’influence, et par extension de nous. Avant ce moment dans The Dark Knight de Christopher Nolan, la ville de Gotham du réalisateur fonctionnait avec une précision d’horloge. Même ses plus grands méchants étaient esclaves de la nécessité de tout rationaliser dans une logique froide et utilitaire.

Pas le Joker.

Dès notre premier souffle à côté du clown de Ledger, on sent qu’un esprit malveillant a été invoqué, et qu’il a choisi de se manifester à ce moment précis, à ce coin de rue précis. Il est venu réclamer l’âme collective de Gotham, mais il se contentera de n’importe quel individu ayant des illusions de vertu qui croise son chemin – y compris vous.

Il ne s’agit bien sûr que d’un moment fugace dans The Dark Knight, une aguiche rapide avant que Ledger ne montre son visage maquillé ou ne prononce le moindre mot. En fait, Nolan et l’acteur distribuent le personnage avec une retenue impressionnante : d’abord comme un Méphistophélès masqué qui est principalement une voix chantée jusqu’à ce qu’il se démasque à la fin d’un braquage de banque. Plus tard, il devient une véritable présence narrative lorsqu’il réapparaît plus de 20 minutes après le début du film, démontrant à la pègre de Gotham comment réaliser un tour de magie.

En tant que performance isolée, on peut dire qu’il n’y a jamais eu de meilleure performance dans le domaine des films de super-héros. Bien sûr, il y a eu des tours de force avant et après dans les superproductions de bandes dessinées ; il y a même eu de grandes interprétations du Joker avant et après Ledger. Pourtant, ce que l’acteur a réussi à faire en 2008 a subjugué le public parce que, comme le personnage, il avait la liberté de plier le film à sa volonté, même si Nolan a empêché le film de devenir une simple vitrine pour son interprétation.

Avec les cheveux ébouriffés d’un toxicomane qui n’a pas pris de douche depuis trois mois, un maquillage de crêpe gras appliqué par ses soins et un sourire de Glasgow aussi troublant qu’inégal (suggérant que la moitié de celui-ci a peut-être été auto-infligée pour créer un ensemble de cicatrices correspondant), le super-vilain anarchiste de Ledger était bien loin de la version cabotine de Jack Nicholson en 1989. Pour le public, et même pour les fans de bandes dessinées qui réclamaient quelque chose de plus sombre que Nicholson, il était abrasif pour l’époque et électrisant, comme un punk rocker sautant dans la fosse aux lions. En effet, Ledger aurait basé l’apparence du personnage en partie sur le Johnny Rotten des Sex Pistols, et il y a plus qu’un soupçon de gravier de Tom Waits dans la cadence de Ledger lorsque le clown grogne.

Mais plus que le choc culturel esthétique, l’horreur durable (et l’attrait pas si secret) du Joker de Ledger réside dans l’effet qu’il a sur le film, à la fois en termes de narration et d’image dans la culture populaire. Si l’on parle strictement du Joker en tant que personnage, le méchant est hors de l’écran pendant une plus grande partie de la durée du film The Dark Knight. Il n’apparaît que 33 minutes sur les 152 minutes que dure le film, ce qui correspond à la durée moyenne d’un spectacle hollywoodien sans Joker à l’écran. Pourtant, il est omniprésent dans le film, une ombre qui plane sur chacun des trois protagonistes relativement égaux de Nolan : le justicier Batman (Christian Bale), le lieutenant de police James Gordon (Gary Oldman) et le procureur Harvey Dent (Aaron Eckhart).

Nolan et son frère et co-scénariste, Jonathan Nolan, ont admis que le scénario s’inspire en partie d’un autre blockbuster incontournable, Les Dents de la mer de Steven Spielberg. Dans les deux films, trois figures d’autorité masculines disparates et combatives s’unissent pour livrer un combat mythique contre une présence si maligne et diabolique qu’elle ne se résume pas à un requin ou à un fou maquillé, ni même à un super-méchant de bande dessinée. Comme la bête aquatique, le Joker n’a pas d’arc de caractère, pas de croissance psychologique. C’est une force de mal primitif sans limites. Et tandis que les héros se battent contre lui, il semble que la santé mentale de toute leur communauté soit entraînée dans l’abîme.

Ce cadrage permet au Joker de Ledger d’être une sorte de fourre-tout pour les nombreuses angoisses sociales qui ont empêché les spectateurs américains de dormir la nuit pendant les années Bush. Certaines d’entre elles le sont encore aujourd’hui. Il y a bien sûr le fait que le Joker est carrément qualifié de terroriste dans le film, un acteur non étatique avec lequel on ne peut pas négocier et qui ne joue pas selon les règles préconçues ou les notions d’équité. Il y a aussi l’ombre du loup solitaire, le tireur habituellement masculin qui appuie inexplicablement sur la gâchette. Mais surtout, le Joker représente le trou dans lequel la plupart des prédilections irrationnelles de l’humanité pour la violence sont collectivement stockées et ignorées par notre mémoire culturelle… jusqu’à ce que cela ne soit plus possible.

Comme l’explique le célèbre Alfred Pennyworth de Michael Caine, “Certains hommes ne recherchent rien de logique comme l’argent. On ne peut pas les acheter, les intimider, les raisonner ou négocier avec eux. Certains hommes veulent juste regarder le monde brûler.” Ce résumé du regard sur l’irrationnel, la cruauté inutile est ce qui donne du mordant à The Dark Knight. Et quel mordant dans des moments comme celui où le Joker de Ledger se moque maniaquement de Batman, notre soi-disant héros qui en est réduit à battre (ou torturer) le méchant dans une salle d’interrogatoire. Le clown jubile : “Tu n’as rien à me menacer, rien à faire de toute ta force”.

C’est pourquoi le Joker est un méchant si efficace pour la parabole de The Dark Knight sur la meilleure façon d’utiliser le pouvoir moral dans des temps immoraux (c’est-à-dire irrationnels) – et peut-être pourquoi le frisson de la performance de Ledger était si fort au premier abord qu’il l’a propulsé jusqu’à l’Oscar posthume dans la catégorie du meilleur acteur dans un second rôle, sept mois après la sortie du film.

Pourtant, le Joker de Ledger, plus que tout autre méchant de film de mémoire récente, continue de hanter bien après cette nuit des Oscars. L’image mentale du personnage glissant sa langue du coin de la bouche, tel un cobra, et léchant ses cicatrices – un tic inventé par Ledger pour maintenir ses prothèses en place tout en augmentant le facteur d’effroi – est restée avec nous comme un croque-mitaine subconscient. Treize ans après la sortie du film The Dark Knight, la représentation du Prince du crime par Ledger est entrée dans les annales du cinéma au même titre que le Hannibal Lecter d’Anthony Hopkins dans Le Silence des agneaux ou que le requin dans Les Dents de la mer. Il s’agit d’un personnage énigmatique et mystérieux que l’on voit à peine dans son film, mais qui jette indubitablement un voile de malveillance sur l’ensemble de l’opération.

Nous ne savons pas pourquoi le Joker de Ledger est devenu ce qu’il est, ni ce qui l’a rendu si obsédé par Batman, au point de l’inciter à revêtir des “peintures de guerre” et à déclarer son amour au Croisé capé en disant “Tu me complètes !”. Le Joker donne plusieurs versions de son histoire d’origine dans The Dark Knight, racontant à un mafieux joué par Michael Jai White qu’il est victime d’un père violent, puis à Rachel Dawes (Maggie Gyllenhaal) qu’il s’est scarifié le visage pour remonter le moral de sa femme défigurée de la même façon. Les deux récits sont bien sûr des mensonges, des manipulations transparentes destinées à exploiter les vulnérabilités perçues chez ses victimes. Cette touche a été inspirée par The Killing Joke d’Alan Moore et Brian Bolland, dans lequel le Joker de la bande dessinée raconte au lecteur une histoire triste en flash-back, avant d’avouer qu’il l’a probablement inventée.

“Si je dois avoir un passé, je préfère qu’il soit à choix multiples”, dit-il sur la page.

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